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C’est quoi le FLAC (Free Lossless Audio Codec) ?

Par ALBAN AMOUROUX |

Vous avez sûrement déjà vu ces quatre lettres associées à la lecture de fichiers audio numériques et vous vous demandez à quoi elles peuvent bien correspondre. Il existe différents formats de fichiers musicaux, le plus connu étant le MP3. Plus performant, le FLAC est l’un de ses concurrents. C’est donc un format dont la spécificité est de combiner la qualité avec l’efficacité. Ce sont les deux caractéristiques attendues dans le domaine de la musique dématérialisée, qu’elle fonctionne en streaming ou en téléchargement.

Qu'est-ce que l'audio FLAC ?

Lors de la création d’une œuvre musicale dans un studio d’enregistrement, les captations des différents instruments et des voix sont converties en numérique dans un ordinateur. Lorsque le mixage du morceau est terminé, l’ingénieur du son stocke le résultat final dans un format inexploitable par les appareils audio grand public. Le morceau doit donc être réencodé pour correspondre aux formats audio numériques courants.

Les studios créent le plus souvent plusieurs versions pour différentes applications. Il y a évidemment le format dédié au CD. En dehors du support physique, il existe des formats en son haute définition dédiés au streaming et au téléchargement légal. Ces fichiers de qualité dites studio sont disponibles en WAV, AIFF ou DXD.

Identiques à l’origine, ils n’intègrent aucune compression. Cela signifie que ces fichiers sont volumineux et peu adaptés au streaming et au téléchargement. Il est nécessaire d’appliquer une opération de compression afin de rendre les fichiers plus légers et plus facilement exploitables. Cette compression existe avec perte, pour un gain de place important, et sans perte, avec moins de place gagnée mais une qualité audio préservée.

Quelle différence entre FLAC et MP3 ?

Très rapidement à la suite de l’avènement d’Internet, la musique est devenue disponible sous forme de fichiers audio. Pas toujours légaux, ils se sont accompagnés d’une couche de compression, appelée aussi codec, afin de gagner de la place et donc d’économiser du temps de téléchargement. Le MP3 est le codec le plus connu dans ce domaine. Il est même devenu un terme générique alors qu’il a de nombreux concurrents.

Le format de compression MP3 s’applique à un fichier issu d’un CD ou à un fichier studio. Il permet de réduire la taille du fichier original avec un facteur de 10 ou plus grâce à une compression destructrice. Les informations perdues comme l’infragrave, l’extrême aigu, les harmoniques, ne peuvent être reconstituées à la lecture.

A l’opposé du MP3, le FLAC applique une compression non destructrice. Les informations compressées, à la façon d’une archive .zip sur votre ordinateur, sont reconstituées à l’identique de l’original lors de la lecture. Le FLAC est capable d’économiser entre 30 et 70 % de stockage. Ce gain se retrouve en streaming pour une économie en termes de débit sans sacrifier la qualité sonore.

Quel est le format audio avec la meilleure qualité audio ?

Le MP3 et le FLAC ne sont pas les seuls formats de fichiers audio. Il en existe un certain nombre, avec une qualité sonore variable. De plus, certains formats sont personnalisables au moment de la conversion : plus ou moins compressés, avec plus ou moins de perte de qualité. Le tableau ci-dessous liste et classe les formats les plus courants en fonction de leur qualité audio.



Débit qualité CDDébit qualité Hi-ResRatio de compressionAvec (lossy) ou sans perte (lossless)Utilisation
WMA64 – 320 Kbps-De 1:4 à 1:22LossyFichiers
MP364 – 384 Kbps-De 1:4 à 1:22LossyStreaming, Fichiers
Ogg Vorbis30 – 500 Kbps-De 1:3 à 1:47LossyStreaming, Fichiers
AAC128 – 500 Kbps-De 1:3 à 1:11LossyStreaming, Fichiers
CD audio1 411 Kbps-Sans-Support physique
FLAC600-900 KbpsJusqu’à 9 216 KbpsDe 1:2 à 1:2,5LosslessStreaming, fichiers
ALAC*700-900 KbpsJusqu’à 12 288 KbpsEnv. 1:2LosslessStreaming, fichiers
DSD-A partir de 2,8 MbpsSans-Fichiers, support physique (SACD)

* Le format ALAC est très proche du FLAC dans son fonctionnement. ALAC est principalement utilisé dans l’univers Apple.

Comment écouter du FLAC ?

Le FLAC est utilisé aussi bien pour le streaming que pour la distribution et le téléchargement de fichiers. Si vous possédez une collection de supports physiques tels que des CD, des vinyles ou des cassettes, vous pouvez en numériser le contenu directement en FLAC en choisissant au minimum la qualité CD lors de l’encodage.

Les fichiers FLAC peuvent donc être personnels, des copies numériques de supports physiques, ou bien disponibles en ligne. C’est le cas des albums que vous trouvez à l’achat chez Qobuz. A ce propos, vous avez le choix entre différentes qualités d’encodage, et donc de débit, au moment de télécharger vos albums.

Le format FLAC est également celui qui a été retenu par Qobuz pour le streaming. Là encore, selon votre appareil et le type de connexion (wi-fi ou 3G/4G/5G), vous pouvez sélectionner un débit maximal à ne pas dépasser. Par exemple, le FLAC pour le streaming en qualité CD, c’est-à-dire en 44.1 kHz/16 bits, ne dépasse pas les 900 kbps grâce à la compression sans perte, contre 1 411 kbps pour la lecture d’un CD physique de qualité identique.

Comment s'équiper pour écouter de l'audio FLAC ?

En ce qui concerne le streaming en FLAC, la plupart des appareils audio sont compatibles grâce aux nombreuses passerelles logicielles disponibles. Par exemple, si vous écoutez Qobuz depuis un iPhone aux capacités audio limitées, le FLAC sera converti par l’application Qobuz pour assurer la lecture.

Il faut également se rappeler que le Bluetooth ne permet pas de transmettre la musique en Hi-Res. Là encore, si vous écoutez Qobuz en streaming, le flux FLAC sera converti dans le meilleur format accepté par le casque ou les écouteurs.

Si vous souhaitez profiter pleinement du streaming en Hi-Res, il faut vous tourner vers des appareils connectés acceptant le FLAC avec son plus haut débit. Ce sont techniquement les appareils affichant une compatibilité 24/192. Par exemple, les enceintes sans fil Sonos n’ont pas cette capacité, contrairement aux enceintes sans fil Bluesound.

Enfin, pour lire les fichiers FLAC, qu’ils proviennent de votre bibliothèque personnelle ou que vous les ayez achetés sur la boutique Qobuz, il faut parcourir les caractéristiques techniques de chaque appareil. Seul le tableau de compatibilité dans la notice pourra vous confirmer le support des fichiers au format FLAC et leur limite en termes de qualité (CD ou Hi-Res).