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Astell&Kern ACRO CA1000: un amplificador de auriculares móvil y estacionario a la vez, desbordante de funcionalidades

Por Alban Amouroux |

Resulta difícil clasificar esta reciente creación de Astell&Kern. ¿Es un amplificador de auriculares, un DAP (Reproductor de Audio Portátil), un DAC o un preamplificador? Pues bien, el CA1000 es todo lo anterior a la vez, con el añadido de ser portátil gracias a su batería. Sabe hacer muchas cosas para convertirse en su compañero musical en todas las situaciones posibles ocupando el mínimo espacio.

Probablemente conozca la marca Astell&Kern por sus reproductores digitales portátiles de audio de referencia, con formas siempre originales y muy futuristas. A&K también propone varios modelos de auriculares para asociar eficazmente a dichos reproductores. La marca surcoreana también se ha aventurado en el mundo de la Hi-Fi para el hogar con algunos componentes de estética inmediatamente reconocible. Es el caso de la caja acústica Bluetooth BE100 o del reproductor de música en red AK500N con “ripeador” de CD’s incorporado. Este último puede ir acompañado de un amplificador estereofónico y su fuente de alimentación separada.

En cierto modo, el ACRO CA1000 es una versión miniaturizada del AK500N. Adopta las mismas características básicas en un formato que puede describirse como “portátil”. El objetivo es ofrecer un componente digital que cubra todas las necesidades y la mayoría de las conexiones habituales, todo ello controlado a través de una pantalla táctil. Por lo tanto, el ACRO CA1000 es mucho más que un amplificador de auriculares, una denominación demasiado simplista. Pero, ¿qué título ponerle cuando se repasa la larga lista de funcionalidades que incorpora? Porque puede hacer de todo, o bien dedicarse a una tarea muy concreta. Es usted quien debe elegir el papel que quiere que desempeñe una vez que haya descubierto el alcance de sus posibilidades.

Características


Amplificador de auriculares/DAP/DAC/preamplificador

● Precio: 2299 €
● Pantalla táctil: 4’1"(720 x 1.280 píxeles)
● Compatibilidad con audio de alta resolución: PCM hasta 32 bits/384 kHz, DSD hasta DSD512
● Formatos de archivo soportados: WAV, FLAC, WMA, MP3, OGG, APE, AAC, ALAC, AIFF, DFF, DSF, MQA
● Connectividad: Wi-Fi, Bluetooth bidireccional (LDAC, aptX HD), 1 entrada RCA, 2 entradas digitales (coaxial/óptica), 1 salida RCA, 1 salida óptica, 4 salidas de auriculares (2’5/3’5/4’4/6’35 mm), 2 puertos USB-C (DAC/alimentación)
● Dimensiones (An x Al x P): 105 x 45 x 149 mm
● Peso: 919 g 

Presentación general del ACRO CA1000

Es evidente que el ACRO CA1000 no se parece a ningún otro amplificador de auriculares existente. No tiene ni el formato de un modelo portátil que entre en el bolsillo ni el de un componente de Alta Fidelidad tradicional. Es una caja metálica con acabado plateado y líneas afiladas. Más profundo que ancho, integra una pantalla orientable, lo que a primera vista parece bastante extraño para un amplificador de auriculares. Y es que además de proponer esta función, el ACRO CA1000 es también un streamer.

Además, está clasificado en la categoría de Hi-Fi doméstica dentro de la gama de Astell&Kern. Sin embargo, incorpora una batería que le permite llevarlo a todas partes. La correspondiente autonomía supera las 10 horas de reproducción, siendo esta cifra variable en función de la potencia de salida seleccionada y del tipo de archivo que se reproduzca. Se necesitan siete horas para recargarla con un cargador de smartphone convencional. Un modelo de carga rápida PD Fast Charging dividirá este tiempo casi por tres. Es como si se hubiera intentado complacer a todo el mundo. Y la lista continúa.

En la base de la pantalla táctil orientable hay cuatro botones para puesta en marcha, navegar entre pistas y pausa. A la derecha, una rueda dentada de grandes dimensiones fácil de manejar controla el nivel de volumen en una escala muy amplia para ofrecer un ajuste preciso. El panel frontal alberga cuatro salidas de auriculares: dos no balanceadas para clavijas de 3’5 y 6’35 mm y dos balanceadas para clavijas de 2’5 y 4’4 mm. Gracias a ello, casi todos los auriculares del mercado, tanto clásicos como intraaurales, pueden ser conectados al ACRO CA1000.

En el panel posterior encontramos una entrada y una salida analógica estereofónica con tomas RCA. Esto significa que usted puede conectar, por ejemplo, un giradiscos y utilizar la salida para alimentar una etapa de potencia o una pareja de cajas acústicas activas. También hay dos entradas digitales –una coaxial y una óptica– para conectar un reproductor de CD o un televisor. Astell&Kern propone opcionalmente un reproductor de CD USB tanto para leer como para copiar discos compactos que deberá conectarse al puerto USB-C dedicado. Dicho puerto es también el encargado de transferir música entre un ordenador y el ACRO CA1000, desempeñando asimismo el papel de DAC para una fuente digital con salida USB. Ya por último, señalemos que hay una ranura para tarjetas microSD que acepta hasta 1TB de música para su reproducción local directa.

El ACRO CA1000 se basa en un esquema de conversión D/A cuádruple que utiliza cuatro “chips” ESS ES9068AS. Cada uno de ellos maneja un canal, en el que las señales positivas y negativas son separadas. La Hi-Res es aceptada hasta 32 bits a 384kHz en PCM, a lo que se suma la reproducción de archivos DSD hasta DSD512 y archivos MQA. Por su parte, la tecnología Teraton Alpha también encuentra su lugar en el ACRO CA1000. Creada por Astell&Kern, su objetivo es reproducir la música de la manera más pura posible rechazando el ruido procedente de las fuentes de alimentación al tiempo que procesa la señal de forma simétrica –balanceada– y entrega potencias de salida muy elevadas –de 2 a 15 voltios– que pueden ajustarse a través de los menús del ACRO CA1000.

Utilización del ACRO CA1000

Gracias a las razonables dimensiones –10 cm de diagonal– de su pantalla táctil, es ACRO CA1000 es muy fácil de usar. Se basa en una versión de Android adaptada a la reproducción de audio y a las características técnicas del aparato. La etapa de instalación inicial consiste en seleccionar el idioma y luego seguir los pasos necesarios para conectar el ACRO CA1000 a nuestra red Wi-Fi. Esto no es obligatorio si se elige la reproducción local sólo a través de las entradas de audio o el contenido de una tarjeta microSD.

El menú principal está permanentemente accesible desde un botón virtual situado en la parte inferior derecha de la pantalla. En el mismo se indica principalmente el acceso a la música almacenada en el aparato, cuya memoria interna es de 256 GB (unos 220 GB disponibles), desde una tarjeta microSD o compartida en red. En la parte inferior de esta lista, el elemento Servicios permite acceder al streaming. Es aquí donde usted encontrará Qobuz, perfectamente integrado puesto que se trata simplemente de la aplicación nativa para Android.

Para acceder a los parámetros de ajuste, hay que deslizar el dedo por la parte superior de la pantalla como en un smartphone Android. Se puede acceder directamente a varias funcionalidades para ajustar el nivel de salida o cambiar el modo de conexión del puerto USB, pero también los ajustes de audio directos y los parámetros avanzados disponiéndose asimismo del modo AK Connect. Instalando la app del mismo nombre en su smartphone, podrá controlar la música a distancia, control de volumen incluido ya que el ACRO CA1000 carece de mando a distancia por infrarrojos.

Los ajustes de audio se materializan en un ecualizador gráfico o paramétrico de 20 bandas, reproducción sin interrupciones y el “crossfeed” –mezcla de los canales izquierdo y derecho de una grabación estereofónica– dedicado a la escucha con auriculares. Los ajustes avanzados son abundantes. Por ejemplo, usted encontrará todo lo relacionado con el Bluetooth con los diferentes códecs disponibles pero también la posibilidad de seleccionar el modo: emisor hacia unos auriculares o unas cajas acústicas activas, o receptor para recibir música desde otro dispositivo, siempre en Bluetooth. Hay también información sobre las transferencias de archivos y cómo proceder, incluyendo la copia automática de un CD desde el reproductor A&K CD Ripper.

Y esto aún no ha terminado, porque es en este menú donde usted podrá activar el modo Roon, que convierte el ACRO CA1000 en un streamer controlable a través de la red gracias a su compatibilidad Roon Ready. Los otros ajustes son el ReplayGain para reproducir todos los temas musicales a un mismo nivel volumen previamente fijado, los filtros de audio, el remuestreo S/PDIF, el nivel de volumen máximo, etc. Se ha previsto una página específica para la gestión de las entradas/salidas disponibles, pudiéndose visualizar en la misma las diferentes tomas y seleccionar una de las entradas para reproducción. En lo que respecta a las salidas, precisemos que, además de la existencia de tomas analógicas con conectores RCA, la toma de auriculares para clavija de 3’5 mm es también una salida digital óptica.

Para las pruebas escucha utilizamos diferentes tipos de auriculares y ajustamos cada vez la ganancia en función de nuestras necesidades. A continuación, integramos el ACRO CA1000 en nuestro equipo de Alta Fidelidad como streamer/preamplificador. Algunos aficionados apreciarán este tipo de funcionamiento porque en este caso preciso el aparato puede funcionar con batería, es decir sin ninguna conexión a una toma de corriente eléctrica para evitar cualquier riesgo de contaminación electromagnética. Las instrucciones suministradas con el ACRO CA1000 son breves, por lo que le aconsejamos que descargue el manual completo disponible en el sitio web astellnkern.com. En dicho manual se trata con detalle la montaña de funcionalidades, la conectividad, la interfaz táctil y todas las configuraciones posibles del aparato.

La escucha

Comenzamos nuestras sesiones de escucha con el último álbum intimista de Melody Gardot en dúo con Philippe Powell, Entre eux deux. En una escucha estándar sin ecualización ni “crossfeed”, el aplomo de las voces es sorprendente con un peso real sin énfasis. Lo mismo sucede con las notas más graves del piano, donde las resonancias son perfectamente reproducidas. El piano se extiende desde la oreja izquierda hasta la oreja derecha sin rupturas a la vez que la distinción entre el piano situado abajo y las voces situadas arriba está claramente marcada, lo que significa que la escena sonora también se extiende en el plano vertical.

Aprovechamos de nuevo las soberbias capacidades de establecimiento de la escena sonora del ACRO CA1000 con el álbum sinfónico A Gathering of Friends, que reúne a John Williams y Yo-Yo Ma. Estamos en el centro del semicírculo constituido por la orquesta con todos los pupitres que nos rodean, lo que nos da la impresión de que todos están más allá de los auriculares. El violonchelo conserva su lugar central en esta grabación, con detalles excepcionalmente bien definidos gracias a la precisión de la reproducción de la zona media del espectro.

En el último álbum de funk de Sly Johnson, titulado 55.4, los graves campan por sus anchas, haciendo la batería honor a su nombre con unos bajos físicos. El ACRO CA1000 no tiene ningún problema para transmitir el mensaje y activar nuestros distintos auriculares en este registro. No obstante, hay que tener cuidado con los auriculares que ya son demasiado generosos en este ámbito porque la combinación podría resultar caricaturesca. Afortunadamente, el ecualizador está ahí para adaptar fácilmente el trabajo de Astell&Kern a las características de nuestros auriculares favoritos.

Los sonidos pop de Harry Styles en su Harry’s House se reproducen con una facilidad desconcertante. Sonidos que respiran a la vez que son precisos y pegadizos. Aprovechamos el excelente trabajo de producción con, de nuevo, una diferenciación de los planos en anchura y altura reforzada por las reverberaciones. El conjunto participa en la creación de una burbuja sonora que nunca es opresiva y en el seno de la cual la legibilidad es evidente.

Terminamos nuestras sesiones de escucha conectando el ACRO CA1000 directamente a nuestro amplificador Parasound encargado de manejar nuestras cajas acústicas Dynaudio. A continuación, lo pasamos al modo preamplificador. Encontramos de nuevo la capacidad de este producto para hacer de todo en términos de reproducción de las frecuencias bajas del espectro. Encontramos una escena sonora amplia y profunda, aunque quizás un poco menos amplia y gruesa que con algunos de los streamers de gama alta que han pasado recientemente por nuestra sala de pruebas. La experiencia auditiva es ya de un nivel excelente para estar satisfecho con este tipo de configuración a la vez minimalista y ultracompleta. Sólo fuimos molestados por los incesantes chasquidos al principio de cada cambio de pista, ya que se oyen a través de las cajas acústicas mientras que eran inexistentes durante la escucha con auriculares.

Puntos fuertes:
- Escena sonora de grandes dimensiones que supera los límites físicos de la cabeza
- Control impresionante de los graves
- Lectura local y funcionamiento como streamer
- Conectividad más que completa

Puntos débiles:
- Interfaz táctil a menudo lenta
- Salida preamplificada menos eficaz que las salidas de auriculares

Conclusión

El Astell&Kern ACRO CA1000 es un producto que podría calificarse de navaja suiza, algo cada vez más común en el mundo de la Alta Fidelidad pero no en el de los dispositivos "móviles", lo que lo convierte en un producto bastante único. En primer lugar, es un amplificador de auriculares portátil, aunque un poco voluminoso. Esencialmente, se desplazará de una habitación a otra, o de un lugar de residencia a otro. Es tanto un streamer como un servidor de archivos musicales independiente. También es un agregador de fuentes y un preamplificador. ¡Aún así, usted no está obligado a utilizarlo todo! En cualquier caso, se define como un dispositivo de reproducción digital muy preciso que ofrece una escena sonora muy bella, con una notable ventaja en la zona inferior del espectro. Sus diferentes ajustes de audio le permiten adaptar la escucha a las características de sus auriculares o a sus gustos personales. Estamos, pues, ante un producto que admite múltiples usos, ya sea en movimiento o en un entorno sedentario, con auriculares o con cajas acústicas. En definitiva, no impone ninguna limitación: el ACRO CA1000 es un aparato que está a su servicio.

Traducido por Salvador Dangla